Popolo di fede: Jeff Fisher

Jeff Fisher ha avuto molto successo in oltre 20 anni con il gioco del calcio. Come giocatore universitario all'Università della California del sud, la sua squadra è andata al Rose Bowl. Come giocatore con i Chicago Bears, la sua squadra è andata al Super Bowl e il suo record per il più lungo ritorno nella storia di Bears è ancora valido.

Come allenatore con quattro squadre della NFL, ha vissuto diverse partite di playoff e nel 1999, come capo allenatore dei Tennessee Titans, ha guidato la sua squadra al Super Bowl XXXIV. Ma quando ti siedi e parli con Jeff e Juli Fisher, scopri presto che sono state spesso le carenze che hanno avuto il maggiore impatto sulla loro vita.

Nel 1999, quel deficit era solo di un metro. Tre piedi. 36 pollici. Così vicino ma abbastanza lontano da impedire ai Titani di vincere il Super Bowl. E ancora abbastanza vicino perché la coppia possa vedere che il bene può derivare dalla delusione.

"Il Signore ha riversato tale benedizione su di noi", dice Juli. "Nell'economia di Dio, non importava chi avesse vinto quella partita."

Questo non sta solo spiegando spiritualmente una sconfitta. I pescatori hanno imparato che a volte le cose migliori accadono quando le cose non funzionano come previsto.

La loro vita insieme è iniziata, naturalmente, attraverso il gioco quando Jeff ha giocato per la University of Southern California della Rose Bowl. Tra i festeggiamenti che circondano il prestigioso gioco del college, USC e Michigan hanno partecipato a "The Beef Bowl" al Lawry's Restaurant, una competizione gastronomica di prim'ordine.

Mentre Jeff entrava nel ristorante, il campo del Torneo di Roses era già seduto. Si sedette accanto a una delle principesse, Juli, che alla fine sarebbe stata sua moglie. E così hanno iniziato la loro vita insieme, che ora include tre bambini: Brandon 15), Tara (13) e Trento (10).

Dopo quattro stagioni con i Chicago Bears, un infortunio alla caviglia ha chiuso la carriera di Jeff. Ma questa battuta d'arresto come giocatore si è trasformata in un'opportunità per il passaggio al coaching. Nel 1986 si unì al suo ex allenatore, Buddy Ryan, con le Philadelphia Eagles. Dopo cinque anni con le Aquile e avendo ottenuto molto successo in difesa, Jeff era considerato una delle grandi giovani menti difensive della NFL.

Nel 1991, Jeff si diresse a ovest per ricongiungersi con il suo allenatore del college, John Robinson, come coordinatore difensivo dei Los Angeles Rams. Jeff e Juli stavano andando a "casa" in California. Comprarono la "casa dei sogni" di Juli e, come sempre, la posizione era cruciale. "Mia sorella era a 2, 1 km di distanza", dice Juli. "Mia madre era dietro l'angolo. La famiglia di Jeff era a 25 minuti di distanza. Tutto era meraviglioso."

Quindi, dopo soli 10 mesi, Jeff è stato lasciato andare come coordinatore difensivo della squadra. Ha avuto diverse opportunità significative con altre squadre della NFL, ma ha optato per un ruolo minore come allenatore secondario con i San Francisco 49ers per far parte di quell'organizzazione di successo e per imparare un diverso sistema difensivo. Ma Dio aveva in mente altre esperienze di apprendimento, per entrambi.

Juli fu invitata al suo primo studio biblico da una moglie di un altro allenatore e apprese per la prima volta che aveva bisogno di una relazione personale con Gesù. "Entro un mese, avevo invitato Gesù nel mio cuore", dice. Guardando indietro, si resero conto che la scossa di essere licenziato a Los Angeles li preparò per questo; era la prima volta che vedevano la realtà del punteggio di Dio.

Nomadi della NFL

Dopo due anni a San Francisco, la famiglia Fisher si trasferì a Houston. A metà della stagione 1994, gli Houston Oilers hanno licenziato il loro allenatore e hanno dato il lavoro a Jeff per le ultime sei partite. Nonostante abbia vinto solo una di quelle sei partite, Jeff convinse di possedere la qualifica per guidare la squadra su base permanente e si assicurò il suo primo lavoro da allenatore nel gennaio 1995.

Prima della stagione 1996, il proprietario della squadra ha stipulato un accordo per spostare gli Oilers da Houston a Nashville. Solo il Signore sapeva cosa sarebbe successo a Jeff e all'organizzazione nei successivi quattro anni. Prima che gli Oilers potessero lasciare Houston, la squadra avrebbe giocato altri due anni in una città che non li supportava più.

Nel 1997 la squadra si trasferì a Nashville, anche se la città non aveva uno stadio e il nuovo Colosseo avrebbe impiegato due anni per essere completato. Per le successive due stagioni, la squadra "senzatetto" ha giocato prima al Liberty Bowl di Memphis, poi a Nashville al Dudley Stadium della Vanderbilt University.

Considerando le circostanze, la squadra ha mostrato grande sforzo e carattere mentre ha raggiunto un record di 8-8 in entrambe le prime due stagioni a Nashville.

"Ripenso a quei quattro anni come se fossimo gli israeliti che vagavano nel deserto", dice Juli, citando Deuteronomio 8: 2: "'Ricorda come il Signore Dio tuo ha guidato fino in fondo in questi 40 anni per umiliarti e per metterti alla prova per sapere cosa c'era nel tuo cuore. Era quello che stava succedendo ".

Nel 1999, hanno avuto un nuovo inizio. Per la prima volta in quattro anni, la squadra era nel suo stadio in una città che lo abbracciava con entusiasmo. Anche così, durante le loro vacanze in famiglia prima dell'inizio di quella stagione, Jeff ricevette per fax un articolo di giornale intitolato "Playoff o Pink Slips", in cui il proprietario della squadra affermava che i playoff erano un must o che sarebbero state apportate modifiche.

"Dopo tutto quello che avevamo passato e tutto ciò che Jeff aveva fatto per tenere unita la squadra, sono rimasto molto deluso", dice Juli. "Il Signore mi ha insegnato molte cose attraverso quel processo, la maggior parte delle quali era fidarsi di Lui. Non si tratta mai di me e di ciò che posso fare. Riguarda Lui che lavora attraverso di me durante quel periodo di prove."

Per Jeff, tuttavia, era un momento in cui continuava semplicemente a percorrere il sentiero che un giorno avrebbe saputo portare al successo. "Avevo fiducia nei giocatori e nello staff", afferma. "Sapevo che alla fine avrebbe funzionato. Qualsiasi modifica suggeriva solo di non credere nella nostra filosofia vincente."

One Little Yard

Certo, ha iniziato a funzionare e funziona bene. I Titani ottennero 13 vittorie, tre sconfitte; tre playoff vince più tardi, la squadra era nel Super Bowl. Poi è arrivato quel drammatico finale - un metro in meno.

"Sebbene non abbiamo vinto quella partita, non l'abbiamo nemmeno persa", afferma Jeff. Fu Jeff - e non l'allenatore che se ne andò con il ring del Super Bowl - a comparire in un nazionale "Got Milk?" campagna pubblicitaria. I titani furono fatti sfilare a Nashville. E il gioco è stato elencato tra i più elettrizzanti di sempre.

Tuttavia, c'erano cose più grandi al lavoro. Il quarterback Kurt Warner ha portato alla vittoria il St. Louis Rams, quindi ha usato i riflettori per condividere la sua fede. "Che bella storia e un incredibile uomo di fede", dice Juli. "Stava distribuendo carte con la sua testimonianza alla fine del gioco."

Per molti aspetti, Jeff aveva sperimentato la vittoria nella sua stanza d'albergo ad Atlanta, ore prima del calcio d'inizio del Super Bowl XXXIV. Preparato per lasciare il suo ufficio di fortuna, trovò un fax dall'infermiera di un moribondo. L'uomo, un fan di vecchia data della squadra, non sarebbe vissuto per vedere un altro Super Bowl. L'infermiera non si sarebbe mai aspettata che Jeff avrebbe avuto il tempo di fare quello che ha chiesto: "Se riesci a trovare un momento, puoi chiamarlo?"

Lui fece. "L'uomo non poteva parlare, ma poteva sentire", ricorda Jeff. "Quando ho riattaccato il telefono, ho potuto sentirlo piangere e gemere. Mi sono seduto in silenzio per un momento e le cose improvvisamente erano in prospettiva. Il gioco, a poche ore di distanza, sembrava più grande della vita ... davvero no. "

Verso la croce

Le lezioni che il calcio ha insegnato non si sono concluse nei secondi finali del Super Bowl del 1999. Prima dell'incontro "Monday Night Football" dell'anno scorso tra Titani e Corvi, Juli ha riunito un gruppo di amici per pregare sul campo.

Durante questo gioco, i Titani avrebbero tentato di vendicare la loro perdita ai playoff contro i Ravens, che avevano posto fine alle speranze del Super Bowl della stagione 2000. Juli ha piantato una piccola croce nella zona sud alla base del palo della porta, nascosto dietro il cavo televisivo che portava il gioco al mondo.

"Ci siamo inginocchiati e abbiamo pregato che il Signore usasse questa squadra e questo gioco come riflesso di Lui mentre trasmetteva il gioco fino ai confini della terra", dice Juli.

Jeff sapeva cosa aveva fatto sua moglie. Quando è arrivato il momento di scegliere quale obiettivo difendere nel terzo quarto, Jeff ha scelto quello con la croce. La sua ragione era semplice: "Volevo andare verso la croce nel quarto quarto".

Con meno di due minuti, i Titani stavano perdendo, ma iniziarono a dirigersi verso quella croce. "Sapevo che non c'era dubbio che avremmo vinto quella partita", dice Juli.

Allo scadere del tempo, i Titani segnarono. Quindi, i funzionari, che pochi secondi prima avevano segnalato un touchdown, hanno preso i punti dal tabellone. Avevano interpretato una regola in un modo che non era mai stato usato prima e probabilmente non sarebbe mai più stato usato. Il risultato finale: i Titani hanno perso.

A molti, sembrava che la vittoria fosse stata letteralmente rubata. Ma nelle interviste successive, Jeff ha mostrato il suo verso di vita, Isaia 30:15: "la tranquillità e la fiducia saranno la tua forza".

"Il modo in cui si è gestito con tale integrità, ed è stato trasmesso in televisione al mondo, mi ha benedetto così immensamente", dice Juli. "Ci siamo sdraiati a letto quella notte e ho detto a Jeff: 'Ti rende più difficile credere che il Signore abbia fatto quello che ha fatto perché abbiamo perso quella partita?' E mi disse: "No. È la mia fede che mi fa passare". Qui sta la vittoria. Su Cristo questa solida roccia siamo in piedi - la nostra fede non era stata scossa. Agli occhi del mondo, la vittoria è nel vincere la partita, ma Dio ha fatto qualcosa di molto di più ".

Questo articolo è originariamente apparso su FaithTalk Magazine , una pubblicazione di Salem Publishing, con sede a Nashville, Tennessee. (c) 2002, Salem Publishing.

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